Монголы завоевали огромные владения от Азии до Восточной Европы. Их правление Китаем в истории называется временем династии Юань (1279—1368). В Китае они сделали своей столицей Пекин (Даду), в то время как их собственная столица оставалась в пределах Внутренней Монголии.
Иноземцы приступили к управлению Китаем с необыкновенным искусством и осторожностью. Великий канал был перестроен, дороги отремонтированы. Именно в это время венецианский купец Марко Поло, известный в культуре древнего Рима, путешествовал по Китаю и впоследствии написал знаменитую книгу с описанием своего путешествия.
Монголы насаждали китайцам свою культуру, в частности деспотические методы правления.
Монголы использовали Китай как трамплин для нападений на окружающие страны, в том числе Вьетнам и Японию. И как уже бывало в истории Китая, крестьяне из-за кризиса в сельском хозяйстве подняли мятеж и свергли династию. Подстрекаемые тайными обществами буддистов, такими как общество Белого лотоса и общество Красных повязок, восставшие объединились под руководством Чжу Юаньчжана (1363 -1367). Он возглавил восстание, проявив себя выдающимся полководцем, а после его победы стал основателем династии Мин.
Монгольское нашествие в Китае нанесло большой урон китайскому искусству в целом, но техника живописи продолжала совершенствоваться, особенно в области пейзажа . Династия Юань способствовала также развитию в Китае театра и романа.