Массовый голод 1626 г. в провинции Шаньси, который совпал с нарастанием угрозы Китаю со стороны маньчжуров, явился началом крупной крестьянской войны. Восставшим не удалось объединиться против маньчжуров, которые заняли страну и основали новую династию Цин (Светлую). Но только в 1644 г. власть окончательно была отобрана у разобщенных представителей династии Мин.
Вождь маньчжуров Нурхаци (1559 — 1626) сумел не только сплотить под своим началом несколько десятков разрозненных племен, но и заложить основы политической организации. Благодаря этой организации появилась верхушка общества. Крупные китайские землевладельцы пожелали принять участие в управлении Китаем, несмотря на это, высшие посты в государстве были отданы представителям маньчжурской династии.
Взрослые китайцы-мужчины были вынуждены носить «хвостик», длинную заплетенную в косичку прядь волос на темени, что служило знаком их покорности маньчжурам, а мужчинам-маньчжурам запрещалось жениться на китаянках.
В период ранней Цин в Китае правило самое компетентное правительство, что способствовало процветанию страны. Время правления императоров Канси, Юнчжэна и Цяньлуна считается золотым веком китайской истории. При императоре Канси (пр. 1662—1722) был заключен договор с Россией, империя расширилась, и в ее состав были включены Внешняя Монголия, Тибет, Непал и часть Центральной Азии. Монгольских и тибетских правителей привлекали на свою сторону, оказывая покровительство тибетским буддийским храмам, например, Храму Ламы в Пекине. Император Канси строил свою летнюю резиденцию в тибетском стиле в Чэндэ и поддерживал обучение наукам, в основном математике и астрономии.
Во время царствования Юнчжэна (пр. 1723—1735) и Цяньлуна (пр. 1736 — 1795) наблюдался рост промышленности и торговли; развивались искусства и науки. Но самым важным было проведение реформы налогообложения и программ контроля за наводнениями, что умиротворило мятежных крестьян.